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当研究人员在被认为仅仅是5000万年前的蜥蜴皮化石(左)上发出某些波长的X射线时,他们发现了高浓度磷(点,右上)的斑点,他们将其解释为牙齿的化学痕迹(分开的牙齿的牙齿以蓝色和红色勾勒,右下方)。图片来源:Edwards等,应用物理学A:材料科学与加工(2012)软组织,如皮肤和羽毛,通常不是化石记录的一部分,但是一种新技术已经找到了一种方法可以将它们中的一些带回来进入记录。这项技术被用来复活牙齿,并识别出一只5000万年前的蜥蜴化石的尸体,长期以来被认为只是保留了从爬行动物身上脱落的皮肤残留物。科学家们在“应用物理学A:材料科学与加工”杂志上发表了他们的发现。蜥蜴化石是在20世纪80年代被发现的,是美国西部绿河组出土的爬行动物皮肤的两个已知例子之一,以其化石而闻名。软组织在化石记录中非常罕见,仅在不寻常的环境条件下才能保存。皮肤可以很容易地看到个别鳞片,但岩石不包括任何其他可见的骨头或其他硬组织遗骸。这使得科学家们相信皮肤已被生物脱落然后保存下来。为了解更多信息,研究人员使用了X射线分析,称为同步加速器快速扫描X射线荧光。这种新产生的强烈X射线会使特定的元素或化合物发出荧光,从而显露出肉眼看不见的以前未被识别的化学残留物。当化石被X射线照射,导致硫和铜发出荧光时,皮肤残留物就会出现非常明显的细节。他们甚至能够确定牙齿的化学残留物。化石的保存状态揭示了胴体最终的环境条件。研究人员认为,尸体很可能在它死后很快就被冲入湖中,那里几乎没有氧气,可以保护皮肤,同时酸性水溶解了生物的骨骼。这种X射线技术将为古生物学家提供一种研究灭绝动物及其生存和死亡条件的新方法。此技术以前用于揭示羽毛中色素的化学残留物,为科学家提供了对古代鸟类颜色模式的洞察力。它还有机会辨别很少保存的软组织,如充满色素的眼睛视网膜,古钱币的墨囊和肌肉等其他组织。